Dat Raed Arafat in Roemenië altijd populair is geweest komt vermoedelijk doordat de bevolking zich nauw verbonden voelt met deze uit Syrië afkomstige Palestijn, die de Roemeense ambulancedienst voor acute zorgverlening (SMURD) oprichtte.

Raed Arafat, in 1964 in Damascus geboren, vatte op veertienjarige leeftijd een voorliefde op voor eerstehulpverlening. Op de middelbare school zette hij met een paar medescholieren zijn eerste eerstehulpdienst op. De gezondheidszorg, aanvankelijk niet meer dan passie, werd een roeping. Zijn vader wilde dat hij aan de Technische Hogeschool zou gaan studeren, maar Arafat had zich vast voorgenomen om "arts te worden en anders vuilnisman".

Op zijn zestiende kwam hij naar Roemenië, want "dat land ging het snelst op mijn verzoek in om te worden toegelaten tot de Universiteit [het communistische bewind van Ceaușescu had een systeem opgezet dat inwoners van Arabische landen de mogelijkheid bood in Roemenië te studeren, red.]".

"Later kwam ik erachter dat ik ook in Griekenland en de Verenigde Staten was toegelaten, maar mijn ouders hadden mij nooit ingelicht over de Amerikaanse toelating omdat zij bang waren dat ik naar Amerika zou vertrekken en nooit meer terug zou komen. Ze hoopten dat ik wel uit Roemenië terug zou keren om hen te zien", legt hij uit.

Arabier in Roemenië

Na zijn afstuderen kreeg hij in 1989 de kans om naar Frankrijk te gaan. Door het uitbreken van de revolutie in Roemenië liep de afgifte van visa in december van dat jaar echter vertraging op en Arafat bleef in Boekarest.

Twintig jaar na de oprichting van de SMURD in 1991 is Arafat van mening dat de eerstehulpverlening in Roemenië is veranderd: "De brandweer speelt nu een hoofdrol bij het verlenen van eerste hulp, net als in de meeste lidstaten van de EU. Brandweerlieden hebben met hun militaire instelling een belangrijke rol gespeeld in de ontwikkeling van het Roemeense systeem".

Zijn eerste eerstehulpteam gebruikte zijn eigen auto totdat een vroegere studiegenote die in Duitsland werkte, geld inzamelde voor de aanschaf van een oude ambulance die aan de SMURD werd geschonken. Daarna volgden giften van het Noorse Rode Kruis.

Raed Arafat is intussen altijd als arts blijven werken en draait zelfs nu nog mee in helikopterdiensten. Achter zijn rug heeft hij dikwijls horen fluisteren "Natuurlijk, die Arabier zal ons wel even vertellen wat geneeskunde is!" Maar, zoals hij zelf zegt: "Die Arabier heeft geneeskunde gestudeerd in Roemenië, ik ben een product van Roemenië!"

Tijdens de tv-uitzending diende hij zijn ontslag in

Op 12 januari veranderde de man die in 2007 werd benoemd tot staatssecretaris van Volksgezondheid in "een vijand van de hervormingen in de gezondheidszorg", een kwalificatie afkomstig van de Roemeense president Traian Băsescu, die rechtstreeks belde naar een televisieuitzending waarin de arts de investering van overheidsgeld in particuliere gezondheidszorg aan de kaak stelde.

Arafat kwam in opstand tegen de hervorming van zijn dienst en de privatisering van staatsziekenhuizen. Onmiddellijk na het telefoontje van Băsescu diende hij nog tijdens de uitzending zijn ontslag in. [Later keerde hij terug naar het ministerie, zie kader hieronder, red.].

Met de privatisering van de gezondheidszorg is zo'n 4,5 miljard euro gemoeid, plus 1,5 miljard die zou moeten komen uit particuliere verzekeringen en de verkoop van staatseigendom. De meeste Roemenen zijn bang dat een situatie zal ontstaan waarin gezondheidszorg niet langer een taak is van de overheid en waarin wie geen geld heeft en niet verzekerd is niets anders rest dan de dood.

Anderen roepen dat privatisering van ziekenhuizen en investering van privé-kapitaal zal leiden tot een grote markt, waarvan vooral ondernemers en politici die dicht bij het centrum van de macht zitten, zullen profiteren.

"De staat zou capabele mensen als Arafat juist moeten steunen"

Băsescu heeft de regering van Emil Boc uiteindelijk verzocht zijn voorstel voor hervorming van de gezondheidszorg in te trekken, met als argument dat "niemand binnen het systeem de hervormingen wenst. En buiten het systeem zijn er ook nauwelijks voorstanders voor te vinden: ziekenhuizen willen de hervormingen niet, huisartsen willen de hervormingen niet en eerstehulpdiensten willen de hervormingen niet".

Raed Arafat is dan misschien niet de witte ridder die de pers de afgelopen dagen heeft geschetst, maar daar staat tegenover dat Traian Băsescu geen enkel vertrouwen geniet bij de Roemeense bevolking.

De politicus die de expert op diens eigen terrein aanvalt, vertrouwt zijn gezondheid liever toe aan Weense artsen! De genadeslag voor het imago van Băsescu kwam echter van mensen die als zijn aanhangers worden gezien, zoals zijn eigen staatssecretaris.

Alina Mungiu-Pippidi, voorzitster van het Roemeense genootschap van academici, benadrukt naar aanleiding van het nu ingetrokken hervormingsvoorstel dat, "het wetsvoorstel op een ondemocratische en onprofessionele manier tot stand is gekomen. De staat zou capabele mensen als Arafat juist moeten steunen in plaats van hen de laan uit te sturen".