Letland is een klein Baltisch staatje met 2 miljoen inwoners. Sinds 2004 is het land lid van de Europese Unie en sinds 2007 maakt het deel uit van de Schengenruimte. Zou dat landje nu voor Chinezen de toegangspoort naar Europa worden? Sinds er in 2010 een immigratiewet werd aangenomen, kunnen er voor Letland – en daarmee voor Europa – verblijfsvergunningen worden verstrekt aan buitenlanders die in de Letse economie investeren of er onroerend goed kopen.

In de meeste Europese landen zouden een paar Chinezen meer of minder onopgemerkt blijven. Maar Letland heeft niets van een immigratieland. De honderden Chinezen die er sinds 2010 zijn aangekomen, roepen heel wat vragen op, tot in het parlement.

In de eerste acht maanden van 2013 vroegen 235 Chinezen, dat is 10% van het totale aantal buitenlanders, een verblijfsvergunning aan. Vastgoedtransacties door Chinezen bij het bedrijf Rent in Riga zijn in de eerste acht maanden van 2013 verachtvoudigd in vergelijking met 2012. De cijfers van dit bedrijf laten zien dat slechts een op de vier van zijn Chinese klanten de bedoeling heeft in Letland te gaan wonen. De anderen verhuren het pand dat ze kopen.

“Koop onroerend goed in Letland, ontvang een vijfjarige verblijfsvergunning en reis onbelemmerd door heel Europa”

De Letse firma Baltic Cotton Road biedt op dat gebied zijn diensten aan, aan de Chinezen die zich in het Baltische staatje willen vestigen. Op zijn website bekent de firma duidelijk kleur:“Koop onroerend goed in Letland, ontvang een vijfjarige verblijfsvergunning en reis onbelemmerd door heel Europa”.

Steun voor de onroerendgoedsector

De onroerendgoedeigenaar kan op die manier zonder visum door heel de Schengenruimte reizen. Baltic Cotton Road zorgt ondertussen voor hun aangekochte panden. Het visum kan binnen een maand verkregen worden, en het onroerend goed moet, afhankelijk van de regio, een minimumwaarde van 70.000 of 140.000 euro hebben. Andere bedrijven bieden vergelijkbare diensten aan voor wat gepresenteerd wordt als de beste investering voor toegang tot Europa.

De Letse regering wilde met deze regels de ingestorte onroerendgoedsector een duw in de rug geven. Letland werd keihard en al vroeg getroffen door de crisis van 2008, en ontving noodsteun van de Europese Commissie en het Internationaal Monetair Fonds.

Premier Valdis Dombrovskis wist de [groei]3846331) in zijn land weer aan te zwengelen, na drastische bezuinigingsmaatregelen en stabilisatie van de economie. Toch nam hij op 27 november met zijn regering ontslag omdat hij de politieke en morele verantwoordelijkheid wilde nemen voor het instorten van een winkel in een voorstad van Riga. Daarbij kwamen op 21 november 54 mensen om, en de oorzaak van het incident is nog steeds niet bekend.

Maar Dombrovskis werd in de afgelopen maanden ook serieus gekapitteld binnen zijn eigen partij, vooral door de nationalistische afgevaardigden die de wet op de verblijfsvergunningen wilden wijzigen in ruil voor steun bij de begrotingstemming voor 2014.