Cover

De gewelddadige demonstraties waar Belfast de afgelopen twee weken door werd opgeschrikt, heeft een nieuw dieptepunt bereikt nu er meer dan een dozijn demonstranten is gearresteerd omdat zij bakstenen naar de politie hebben gegooid. De rellen begonnen nadat er gestemd was over een beperking van het recht de Britse vlag op het gemeentehuis te laten wapperen. Die mocht permanent worden uitgehangen, maar volgens een besluit van het stadsbestuur is dat nu beperkt tot 20 dagen. De vlag is een sterk symbool van de Britse overheersing van Noord-Ierland, en is een splijtzwam voor pro-Britse unionisten en nationalistische republikeinen.

Sinds de stemming op 3 december worden de straten van Belfast bijna iedere avond overspoeld door duizenden unionistische demonstranten die barricades opwerpen en stapels rommel in brand steken. “Dit kan zo niet langer”, roept de Belfast Telegraph op zijn voorpagina, en unionistenleiders doen een beroep op hun aanhang om de protesten te stoppen. Maar voor columnist Liam Clarke van de krant tonen ze onvoldoende leiderschap. Hij schrijft:

Tot nu toe leidden de unionistische partijen de situatie zo slecht dat ze alle zeilen zullen moeten bijzetten om de zaken weer op orde te krijgen. Het is de taak van de leiding om vertrouwen in, en visie over de verandering uit te dragen. Niet om gemeenteraadsstemmingen te presenteren als het uiterste middel om een standpunt door te drukken. In plaats van ons dichter bij het Verenigd Koninkrijk te brengen, hebben de taferelen van vorige week de relatie verder onder spanning gezet dan de stemming over de vlag zelf ooit had gekund.

Voor Martin Fletcher van The Times deed de aanblik van gepantserde Land Rovers “denken aan de donkere dagen van ‘The Troubles’”. Hij voegt daaraan toe:

De stemming over de vlag veroorzaakte die enorme woede-uitbarsting omdat veel loyalisten [andere benaming voor unionisten, red.] er het hoogtepunt in zagen van een meedogenloze aanval op hun identiteit zoals die door het Goede Vrijdag-akkoord [tussen loyalisten en republikeinen in 1998, red.] mogelijk werd gemaakt. Zij geloven dat nationalisten over veel betere huisvesting, scholen en faciliteiten beschikken dan zijzelf. We zullen moeten afwachten of de huidige onrust met een sisser zal aflopen of escaleert, maar in beide gevallen blijft de stemming waarschijnlijk gespannen, akelig en explosief.