În 2012, bugetul Uniunii Europene a fost de 147.2 miliarde de euro, aproximativ 1% din PIB-ul combinat al tuturor ţărilor. Comparativ, în medie, în statele membre bugetul este de 44% din PIB. Un guvern federal precum Statele Unite ale Americii cheltuieşte un sfert din venitul naţional. Desigur, o comparaţie între UE şi SUA este ca o comparaţie între mere şi portocale. Bugetul SUA include apărarea, poliţia şi multe altele.

Întrebarea este deci dacă cele 147 miliarde ale UE înseamnă prea mult. Bruxelles în ceea ce-l priveste, tinde să banalizeze această sumă: "O jumătate de ceaşcă de cafea pe zi". Dar nici asta nu răspunde la întrebare. Deci sunt aceşti bani folosiţi cum se cuvine, şi pentru lucruri bine cuvenite, sau dimpotrivă?

Cele mai mari cheltuieli ale UE sunt Politica de Coeziune şi Politica Agricolă Comună. Bernard Steunenberg, un profesor de administraţie publică din Leiden, califică politica agricolă drept o "pată": "Este un fenomen costisitor care face puţin pentru noi. Menţinerea unor preţuri specifice s-a dovedit a fi o măsură foarte proastă şi risipitoare". Politica agricolă este pe cale de a fi revizuită, suma alocată a atins 40% din bugetul UE.

Cam tot atât se duce pe Politica de Coeziune. Sute de mii de proiecte menite a reduce dezechilibrul dintre regiunile sărace şi bogate. O "investiţie", potrivit comisarului UE pentru Politica Regională, Johannes Hahn. "Şi în ţara dumneavoastră banii impozitelor sunt transferaţi dinspre regiunile bogate înspre cele mai sărace".

Dar există două probleme mari. În primul rând adeseori banii nu sunt cheltuiţi, sau nu sunt cheltuiţi pe lucruri utile. "Dacă nu există proiecte, sau dacă o ţară nu are bani pentru co-finanţare, banii rezervaţi sunt păstraţi pentru acea regiune", spune Fabian Zuleeg de la Centrul de Politici Europene.

A doua problemă: rezultatele nu pot fi evaluate. Biroul European de Audit încearcă să facă acest lucru din 2001, dar nu a fost încă în măsură să ajungă la o concluzie pozitivă. Guvernele naţionale nu pot da socoteli în mod corespunzător pentru fondurile UE pe care le gestionează. Potrivit cercetărilor recente ale Biroului European de Audit, multe dintre cele 31 de agenţii ale UE nu sunt capabile să dea socoteli pentru o parte substanţială – în unele cazuri până la jumătate – din cheltuielile lor. 147 de miliarde de euro împărţite la 27 de ţări poate că nu pare o sumă atât de mare. Dar dacă banii sunt cheltuiţi mai ales pe subvenţii pentru agricultori şi pe proiecte regionale dubioase, UE îşi pierde credibilitatea.

Partea a doua a seriei, "Lobbyurile, legea celor mai numeroşi"