Golfis Yiannis stă pe docurile portului atenian din Pireu, neabătut printre norii de praf stârniţi de troliile şi de camioanele descărcând containerele din marile nave de transport. "Aici este noul Chinatown al Europei", spune el, arătând spre debarcaderul de lângă el. "Singurul lucru sigur este că ne-am vândut sufletul chinezilor". Debarcaderul Doi din port, unde domnul Yiannis, 48 de ani, a lucrat în ultimii 22 de ani, arată exact la fel ca debarcaderul Unu – desigur mai mare, dar în mod similar flancat de nave gigantice şi plin de containere aranjate ca nişte piese de Lego uriaşe. Dar pe când cheiul Unu este grec, cheiul Doi este acum chinez.

În iunie, uriaşa companie de transport chinezească de stat Cosco a preluat controlul cheiului Doi într-o afacere de 3.3 miliarde de euro pentru a închiria cheiul pentru următorii 35 de ani, investind 564 milioane de euro în modernizarea instalaţiilor portuare, construirea unui nou al treilea chei şi aproape triplarea volumului de marfă pe care portul îl poate gera. Portul de marfă, aproape de portul de feribot-uri, care este poarta de acces turistic spre insulele greceşti, poate actual încărca şi descărca 1.8 milioane de containere pe an – însemnând 5 000 pe zi.

În timp ce mulţi investitori fug de naţiunile europene în dificultate, China vede aici o oportunitate de a-şi face căi în Europa, cumpărând active cheie la preţuri ispititoare şi obţinând acces la pieţele sale valoroase. Chinezii prevăd crearea unei reţele de porturi, centre logistice şi căi ferate pentru a-şi distribui produsele în Europa – în esenţă un Drum al Mătăsii modern – accelerând viteza comerţului Est-Vest şi creând un punct de sprijin economic valoros pe continent. Ei contează să facă din portul de containere un centru comercial care să rivalizeze cu Rotterdam – cel mai mare port din Europa.

Chinezii vor să ajute economia Greciei

"Chinezii vor o poartă spre Europa", a declarat Theodoros Pangalos, vice prim-ministru. "Ei nu sunt ca aceşti tipi de pe Wall Street, împingând investiţii financiare pe hârtie. Chinezii se ocupă cu lucruri reale. Şi ei vor ajuta economia reală în Grecia. "Nu este prima dată când China vede o oportunitate acolo unde alţii văd o adversitate. Cu economia lor în plină expansiune şi cu moneda lor puternică, chinezii au făcut o serie de investiţii controversate în minerit şi infrastructura din Africa, despre care criticii spun că le permite recuperarea materiilor prime valoroase, cu foarte puţine beneficii pentru economia locală.

Muncitorii din port sunt neliniştiţi în legătură cu implicaţiile pe termen lung a permisiunii date Chinei de a profita de slăbiciunea economică a ţării pentru a asuma un rol atât de important într-o parte importantă a economiei sale. Din biroul său cu vedere spre port şi amestecul de blocuri înalte de pe înălţimile din Pireu, George Nouhoutides, preşedintele Sindicatului Docherilor, a declarat că contractul era "catastrofic". "Când se discută un acord între o ţară bogată şi una care are o mulţime de datorii, care dintre ele dictează termenii ?" a întrebat el. "China vrea o etichetă "Made in Europa" cu scutiri de taxe, condiţii favorabile şi la dracu 'cu interesele greceşti".

Domnul Nouhoutides – care s-a născut la două blocuri de port şi a lucrat acolo timp de 34 de ani – a adăugat : "Ei joacă un joc inteligent. Au 1,5 miliarde de sclavi şi bani de cheltuit, deci desigur că doresc să aibă acces la pieţele noastre. Este catastrofic pentru toţi muncitorii – nu doar pentru greci". Dar Katinka Barysch, director adjunct al Centrului pentru Reformă Europeană, spune că era puţin probabil ca investiţiile chinezeşti în Grecia să fie de o natură atât de "vulturească". "Pericolul ca Cosco să se comporte precum unele dintre companiile de minerit şi petroliere chinezeşti în Africa este destul de scăzut", a spus ea. "Grecia este un membru al UE, deci are un cadru juridic mult mai solid. Există constrângeri clare despre ceea ce investitorii străini pot şi nu pot face".

Pireu ar putea fi prima etapă a ambiţiilor chineze în Grecia

Investiţiile chinezeşti în Pireu sunt doar începutul unui sistem mult mai larg de acces la pieţele europene. În timp ce ţări precum Spania, Portugalia şi Irlanda luptă cu sarcinile lor financiare, China ocheşte noi oportunităţi de investiţii potenţial irezistibile. În această lună un grup de producători chinezi speră să primească aprobarea de a dezvolta un amplasament de 48 milioane de euro în Athlone, Irlanda centrală, şi să înceapă construcţia unui centru de şcoli, locuinţe, căi ferate şi fabrici pentru a crea produse chinezeşti. Planul chinezesc de a aduce 2 000 muncitori chinezi pentru a munci pe şantier, şi în cele din urmă să angajeze personal irlandez de 8 000 de persoane, a fost poreclit "Beijing-on-Shannon".

Pireu s-ar putea dovedi doar începutul ambiţiei Chinei în Grecia. Până la sfârşitul anului China este prevăzută să facă o ofertă în comun cu o companie grecească pentru a crea un centru logistic de 200 de milioane de euro la Attica, aproape de port, pentru a distribui produse din China în Balcani şi restul continentului. Chinezii sunt, de asemenea, în discuţii pentru a cumpăra o parte din căile ferate ale statului în dificultate. Cu poziţia strategică a Pireului atât de aproape şi de Bosfor, portul oferă de asemenea o cale de acces spre regiunea Mării Negre, spre Asia Centrală şi Rusia.

Totuşi, în timp ce chinezii sunt în mod incontestabil implicaţi în afacerile ateniene, prezenţa lor fizică este limitată. În cartierul de imigranţi Omonia, unde hipermarketuri ieftine chinezeşti vând bijuterii din plastic, articole de menaj şi haine de nailon, puţinii chinezi de pe străzi susţin că nu au auzit niciodată de Cosco, şi dispar repede, grăbiţi. Personalul din birourile companiei de transport maritim Cosco, într-o clădire de birouri cu vedere spre navele de croazieră ale terminalului de pasageri, declară că dintre cei 45 de membri ai personalului lor, numai directorul şi directorul financiar sunt chinezi. În birourile terminale portuare, din cei 250 de membri ai personalului numai 10 printre personalul administrativ şi de conducere sunt chinezi.

Dar chinezii îşi fac cu siguranţă locul. Iar cu buzunarele lor adânci şi ambiţia lor aparent fără limite, este probabil că vor reuşi. Wei Jiafu, şeful executiv Cosco, a declarat într-un interviu recent cu televiziunea grecească: "Am venit aici pentru a ajuta la reabilitarea portului Pireu în starea sa iniţială. Sper ca în termen de un an să fie portul de containere numărul unu în Marea Mediterană. Avem o zicală în China, "construieşte cuibul şoimului, şi va veni şi şoimul". Am construit astfel de cuib în ţara dumneavoastră pentru a atrage astfel de şoimi din China. Aceasta este contribuţia noastră adusă vouă".