Spre ciuda Lufthansei, şi bucuria Ryanair-ului, locuitorii din Lübeck au aprobat recent menţinerea subvenţiilor – finanţate din impozite – pentru a păstra aeroportul lor (Hamburg pentru Ryanair) deschis pentru cel puţin următorii doi ani. Compania aeriană germană îndemnase totuşi locuitorii acestui oraş prosper să treacă construcţia de grădiniţe, şcoli şi spitale înaintea întreprinderii irlandeze.

Pentru Lufthansa, aeroportul Lübeck nu este decât unul dintre cele 200 de aeroporturi regionale din Europa utilizate de Ryanair pentru a strânge sute de milioane de "subvenţii nejustificate". "Dacă am elimina toate ajutoarele şi subvenţiile primite de către Ryanair, compania ar afişa un bilanţ economic foarte diferit", a spus un purtător de cuvânt Lufthansa.

Ziarele franceze au evaluat valoarea acestor subvenţii la 35 de milioane de euro pentru Franţa şi 660 milioane de euro pentru întreaga Europă. Până la încheierea investigaţiilor europene asupra unor posibile subvenţii ilegale, o singură cifră poate fi avansată cu certitudine: cele 35 de milioane de euro de subvenţii revelate de anchete efectuate în mai multe aeroporturi franceze controlate de autorităţile locale. Pentru Lufthansa şi Air France/KLM, aceste cifre sunt reprezentative ale tratamentului regal rezervat companiei Ryanair în numeroase aeroporturi.

Ryanair, beneficiar pe toate planurile

Aeroporturile finanţate prin impozitele locale şi regionale oferă atâtea subvenţii şi servicii gratuite încât Ryanair iese aproape întotdeauna beneficiar din aceste acorduri. Unele aeroporturi nu oferă numai personal pentru birourile de check-in Ryanair, dar îi şi curăţă gratuit avioanele. Acestea au adeseori dreptul de a utiliza gratuit pistele de aterizare şi dacă rămân taxe de plătit, ele sunt larg compensate de generoasele "ajutoare marketing" impuse de companie. Aceste ajutoare marketing – plătite scump – implică promisiunea făcută aeroporturilor şi regiunilor de a apărea pe site-ul şi revistele de zbor Ryanair. Ancheta consideră totuşi că cea mai mare parte a tranzacţiilor sunt în totalitate favorabile pentru Ryanair.

În unele cazuri, subvenţiile nete reprezentau până la 32 de euro pe pasager, ca la Rodez, unde Ryanair a primit cel puţin 3.2 milioane de euro între 2004 şi 2006, pentru numai trei zboruri pe săptămână şi pe destinaţie. La aeroportul din Beauvais, mai activ, ajutoarele se ridicau la numai nouă euro pe pasager între 2001 şi 2006, dar valoarea lor totală era totuşi de 28,6 milioane de euro. Unele aeroporturi se luptă să plătească aceste sume. La Bergerac, Ryanair a primit 2.3 milioane de euro de subvenţii de la un aeroport care a trebuit să ceară 500.000 de euro de ajutoare de la administraţiile locale pentru a evita falimentul.

Consiliul Regional din Charentes, care administrează aeroportul Angouleme, a acceptat în 2008 să plătească aproape un milion de euro companiei Ryanair, în trei tranşe anuale. În timp ce aduna ultimii 225 000 de euro datoraţi în acel an, a primit o cerere de la Ryanair pentru 175 000 de euro suplimentari. Aeroportul nu a avut altă alegere decât să plătească sau să vadă compania părăsind aeroportul. Alte aeroporturi au raportat tactici similare din partea Ryanair, care nu numai că urmăreşte să continue să primească subvenţii, dar vrea să crească sumele.

În prezent, aeroporturile care refuză să plătească pot vedea ghişeele lor Ryanair dispărând peste noapte şi redeschizându-se câteva zile mai târziu într-un aeroport din apropiere. Ryanair se poate comporta astfel întrucât nu există nicio limită la valoarea subvenţiilor pe care o companie o poate cere regiunilor şi nicio obligaţie de a rambursa ajutorul în caz de suspendare a serviciului.

Comisia Europeana acceptă sau închide ochii

În 2008, adversarii acestei vânători ale subvenţiilor au pierdut o bătălie atunci când Ryanair a câştigat recursul împotriva deciziei Comisiei Europene considerând ilegale subvenţiile plătite de aeroportul din Charleroi (Bruxelles pentru Ryanair). Pentru compania irlandeză, această decizie înseamnă implicit că toate celelalte subvenţii sunt de asemenea legale. Surse apropiate de Comisie sugerează că decizia a fost anulată atât pentru grave greşeli de procedură cât din cauza legitimităţii cererilor companiei Ryanair.

Până în primăvara anului trecut, problemele legate de concurenţa dintre companiile aeriene şi ajutoarele guvernamentale erau gerate mai ales de către Direcţia de Transporturi a Comisiei Europene. Situaţia ar trebui să se schimbe acum că noua Comisie a intrat în funcţiune iar comisarul european pentru Concurenţă este responsabil pentru toate problemele de concurenţă şi ajutoare de stat pentru toate sectoarele economiei. Potrivit unor surse de la Lufthansa, acest lucru înseamnă că restul de cinci sau şase plângeri cu privire la subvenţiile primite de către Ryanair ar trebui să fie prompt examinate şi judecate.

Între timp, există unele îngrijorări despre intenţia Ryanair de a-l numi pe Charlie McCreevy în consiliul său de administraţie. Fost comisar european pentru Piaţa Internă, acest om are o cunoştinţă aprofundată, dacă nu chiar inegalată, a mecanismelor economice europene. Întreprinderea nu putea găsi un mai bun strateg pentru a-şi continua goana după subvenţii. După analizarea candidaturii sale, comisia şi-a dat acordul în 5 mai.